Garder la peur hors de la vie des animaux

 

Avec les animaux, comme avec les gens, il y a une différence entre les peurs traumatiques et les vieilles peurs quotidiennes. Les peurs traumatiques chez les animaux sont toujours de mauvaises nouvelles; elles durent pour toujours, et elles peuvent se propager. Même si vous parvenez à mettre en place un programme de comportement contre-phobique assez efficace, vous allez faire ce programme pour le reste de la vie de l’animal. C’est beaucoup de travail dur, sans beaucoup de gain.

Les peurs quotidiennes sont différentes. À moins qu’un animal ne soit anxieux par nature, une peur banale de tous les jours ne détruira pas sa vie ni la vôtre non plus. Le problème est qu’il est difficile de prédire quelles expériences vont traumatiser un animal et quelles expériences lui donneront juste quelque chose à penser.

La cloture invisible

Les propriétaires de chiens font face à ce mystère quand il s’agit de décider d’installer ou non une clôture invisible. Une clôture invisible est un périmètre créé par un signal radio diffusé à un récepteur que le chien porte sur son collier. Lorsque le chien se rapproche suffisamment du périmètre, il entend un bip d’avertissement. S’il ignore le bip et continue, il reçoit un choc. Vous pouvez le considérer comme une barrière bip-bip au lieu d’une clôture en fil de fer. La plupart du temps, les clôtures invisibles fonctionnent très bien. Je recommanderais à tous les propriétaires de chiens d’en acheter une.

 

La raison pour laquelle certains chiens ne réussissent pas bien avec une clôture invisible est liée aux niveaux de douleur et aux niveaux de peur. Un chien à faible peur et faible douleur comme un chien retriever, peut parfois juste les traverser. Je connaissais une famille dont le golden retriever traversait le périmètre à sa sortie de la cour, mais refusait de le traverser au retour. Il ne voulait pas être choqué. Apparemment, ça ne le dérangeait pas d’être choqué quand il faisait sa Grande Évasion, mais recevoir un choc juste pour rentrer à la maison ne valait pas le coup.

C’était une nuisance énorme, car il y avait une famille dans la rue qui était terrifiée par ce chien, même s’il ne leur avait jamais rien fait de mal. Naturellement, c’était la seule maison dans laquelle il se faufilait chaque fois qu’il en avait terminé avec ses voyages. Il se laissait tomber sur le pas de leur porte et attendait que ses propriétaires viennent le chercher et le ramènent à la maison. Il avait probablement remarqué que ses propriétaires semblaient toujours apparaître le plus rapidement quand il atterrit dans la maison de la famille effrayée. C’était vrai, bien sûr, parce qu’à l’instant où la famille effrayée voyait le chien, ils commençaient à appeler frénétiquement les propriétaires toutes les cinq secondes. Naturellement les propriétaires se précipitaient pour récupérer le chien dès qu’ils recevaient l’appel. Jusqu’à l’arrivée des propriétaires, la famille effrayée serait enfermée dans leur maison, trop terrifiée pour en sortir. Naturellement, les propriétaires vivaient dans la peur de voir cela se produire quand ils n’étaient pas à la maison. Qu’arriverait-il s’il y avait une urgence et que la famille effrayée était piégée à l’intérieur de la maison parce que le chien avait de nouveau passé la barrière invisible?

J’ai entendu parler d’un autre chien, un petit Jack Russell terrier, qui franchirait la barrière juste parce que son compagnon, un autre retriever, pourrait passer à travers. Le retriever traverserait indemne, et le Jack Russell se baisserait au sol et regarderait l’endroit où il savait qu’il aurait le choc. Finalement, il allait sauter. La dame qui m’a parlé de lui a dit: «Il déciderait de prendre le coup». Je suis sûr que si ce chien avait vécu seul, ou du moins dans une maison dont l’autre chien n’était pas un retriever, il serait resté maître. Mais il n’allait pas laisser son pote partir sans lui.

Ce sont les problèmes que vous pouvez avoir avec les chiens qui ont peu de peur (ou de douleur faible). Ils sont inhabituels, mais ils arrivent. Les problèmes qui peuvent surgir avec un chien très peureux sont plus difficiles à gérer. Je n’ai jamais entendu parler d’un chien traumatisé par une clôture invisible, mais j’en ai vu certains s’en approcher. Certains chiens auront tellement peur du périmètre qu’ils refuseront de le traverser, que le collier soit activé ou non, et même si vous les mettez en laisse pour les promener. Vous devez les porter ou les faire glisser à travers le périmètre.

Ce sont tous des cas inhabituels. La plupart des chiens vivent heureux à l’intérieur d’une clôture invisible et ne paniquent pas lorsque vous les promenez dans le périmètre en laisse. Mais même lorsqu’une clôture invisible fonctionne parfaitement, vous devez toujours rester au fait de la situation. Bien que les peurs des animaux, comme les peurs humaines, soient permanentes, les animaux testeront une peur qui ne répond pas à une phobie.

Je sais que cela arrive avec des clôtures invisibles. J’ai parlé à une femme qui a acheté une clôture invisible au-dessus du sol pour ses deux jeunes chiens. Cela a fonctionné comme un charme, mais se rappeler de mettre leurs colliers tous les matins était une douleur. Alors elle a pensé qu’elle resterait vigilante pendant quelques mois. Ensuite, elle n’aurait pas à s’inquiéter de savoir si l’un des chiens est sorti de la maison sans le collier. Elle a dit qu’elle se basait sur une histoire qu’elle a relue au collège sur la façon dont B. F. Skinner a une fois formé des moutons à rester à l’intérieur d’une clôture, puis remplacé la clôture avec un fil symbolique enfilé entre les poteaux. Apparemment, les moutons n’ont jamais essayé de passer le fil, même s’ils auraient facilement pu le faire.

Je ne me souviens pas avoir vu cette histoire dans le travail du Dr Skinner moi-même, et je serais surpris si c’est ce qu’il a trouvé. D’après mon expérience, certains animaux ne testent pas les clôtures, mais d’autres le font. Cette dame s’est avérée avoir des chiens testant des clôtures. Au début, tout semblait fonctionner. Les chiens ne sont jamais allés près des limites, qu’ils portent ou non leur collier. Ils n’agissaient pas comme s’ils associaient les chocs au collier, parce que chaque fois qu’elle enlevait leurs colliers pour les promener, elle devait les tirer à travers le périmètre. Ils avaient peur d’être choqués, qu’ils aient ou non les colliers.

Au bout d’un moment, elle a juste cessé de s’inquiéter d’avoir les colliers à la première heure le matin. Grosse erreur. Un matin, elle était assise à lire à l’extérieur du journal quand elle a remarqué que les chiens couraient à quelques mètres de la colline à côté de sa maison, puis redescendaient. Ils semblaient le faire à plusieurs reprises, même si elle ne faisait pas assez attention pour être sûre. Elle pensait qu’ils se rapprochaient terriblement du périmètre de choc, mais puisqu’elle pensait qu’ils avaient été conditionnés en permanence comme les brebis du Dr Skinner, elle ne s’en préoccupait pas.

La prochaine chose qu’elle a connue, les deux chiens étaient partis. Ils sont restés à l’écart pendant des heures et ont probablement fait une belle balade autour de l’étang un peu à l’écart de chez elle. Elle a eu des problèmes avec eux depuis. Tant qu’elle a les colliers et les piles fonctionnent, ils restent à la maison. Mais si elle se glisse, soit en oubliant de vérifier les piles, soit en lâchant les colliers le matin, les chiens ne tarderont pas à comprendre qu’ils sont libres.

Je ne sais pas comment ils s’en sortent, mais on dirait qu’ils font leur propre version de test de réalité. La propriétaire a observé que chaque fois qu’elle oublie les colliers pendant quelques jours, la même séquence se déroule. D’abord les chiens restent bien dans les limites de la clôture invisible, le collier ou pas de collier. Puis ils commencent à élargir le périmètre, allant un peu plus loin que le collier les laisserait partir, mais pas plus loin. Ensuite, pas trop longtemps après ça, ils sont partis.

Qu’est-ce qu’elle ne pouvait pas comprendre, comment les chiens savent que c’est bon d’élargir le périmètre? Ils agissent toujours effrayés quand elle les emmène à travers le périmètre d’une promenade, alors pourquoi les testent-ils seuls?

Je pense qu’ils ramassent probablement des signaux qu’un humain ne peut pas percevoir. J’imagine qu’ils reçoivent une sorte de petite vibration ou un bourdonnement d’alerte précoce du récepteur avant qu’ils n’atteignent l’endroit où le son d’avertissement bipe. Ils reçoivent un avertissement avant l’avertissement. Une fois que les chiens cessent de percevoir le son ou la sensation de pré-avertissement, ils commencent à tester les limites.

La raison pour laquelle je pense que c’est que les chiens ne déclenchent jamais les bips d’avertissement. Cela doit signifier qu’ils savent d’une manière ou d’une autre qu’il est sûr de commencer à repousser les limites. S’ils effectuaient des tests sporadiques de temps à autre, pour voir si le périmètre était toujours là, ils allaient émettre des bips les jours où leurs colliers sont allumés, ce qui est la plupart du temps.

Cependant, ces deux chiens font ce qu’ils font. le Mark Twain disant à propos du chat sur un poêle chaud n’est vrai que dans la mesure où il va. « Elle ne s’asseoira plus jamais sur un couvercle chaud – et c’est bien, » a-t-il dit, « mais elle ne s’asseoira jamais plus sur un couvercle froid. » Cela n’est vrai que pour un chat qui a été gravement brûlé pour être traumatisé par l’expérience, ou d’un chat qui n’a pas été brûlé trop mal mais qui n’a aucune raison de s’asseoir sur la cuisinière à part le fait que les chats aiment être haut. Si le chat n’est pas complètement terrifié par le poêle, juste méfiant, et s’il y a une assiette pleine de viande délicieuse assise là-haut, je prédis que la plupart des chats seront de retour sur ce poêle.

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